У російській мові є 33 букви, хоча звуків, які існують для алфавіту, ще більше. Але коли-то букви і звуки відрізнялися від тих, які ми знаємо тепер. Наприклад, літери зі старого алфавіту Backup backup (Юс малий ) і Ѫ, ѫ (Юс великий ) схожі на ієрогліфи, хоча в сучасному алфавіті є зразкові їх «родичі» – У, Ю. Особливе місце серед всіх букв займають ті, які і звуку не мають – Ь і Ъ. Навіщо вони взагалі потрібні?
Ще зі шкільної лави нам відомо, що буква Ь (м’який знак) служить для позначення м’якості приголосного звука («меблі», «нафта») і для поділу звуків («солов’ї», «завірюха», «піддячий»). Тверде знакудосталось менше «обов’язків», він виконує функцію разделениятолько перед певними голосними: Е, Е, Ю, Я («під’їзд», «пояснити») на стику префікса і кореня, в деяких запозичених словах («ін’єкція») і в словах з двох основ («триярусний»). Але таку функцію він виконував не завжди.
Як звучить літера Ъ?
У цієї літери дуже цікава історія. Твердий знак носив назву Ери був 29 буквою, яка позначала сверхкраткий, майже непроизносимый голосний звук. Зрозуміти, як він звучав приблизно, допоможе слово «стеля» (пътълок). Перша Про коштує в безударному положенні і звучить як би не зовсім повно, при вимові слова ми ніби її «затоптувати». Є версія, що на листі користувалися цією майже невимовним буквою, щоб відокремлювати одне слово від іншого, до часів появи прогалин.
Проте така гіпотеза ніяк не виправдовує існування цієї букви, адже вона ставилася не тільки на кінці слова.
Таємниця розкрита: навіщо ж потрібен був Ъ?
Щоб утворити склад, в сучасній російській мові необхідна голосна. Отже, у слові стільки складів, скільки голосних: «ма-ма», «зірка». Відкритим складом називають той, який завершується гласною («ба-буш-ка»), закритим же складом – приголосної («ді-ван», «мор-фін» – обидва склади закриті).
У давньоруській мові особливістю був якраз закон відкритого складу, з-за якого усі склади були відкритими, тобто закінчувалися на голосну. Цей же закон визначив, що не може бути приголосних звуків на кінці слова, адже в такому разі склад виявиться закритим. Тому на кінці слів, що закінчуються приголосної, дописывался Ер (ъ): «хлебъ», «отецъ», «Богъ».
На цьому функції Ъ («єр») не кінчалися. У тому ж давньоруському він виконував ще роль показника чоловічого роду, тобто писався після приголосних на кінці іменників (Иванъ, Богъ), у дієслів у минулому часі («сказалъ», «явилъ») і в коротких прикметників також чоловічого роду («добръ», «милостивъ»). Після зникнення з такої позиції чоловічий рід в російській мові став визначатися нульовою аффиксацией (нульовим закінченням), на відміну від жіночого роду: «будинок» – «рука».
Як почалася війна проти Ъ?
Відомий російський вчений-лінгвіст Ст. Л. Успенський в книзі «Слово про слова» називає цю букву «найдорожчою в світі». Ъ («єр»), на його думку, «нічому не допомагав, нічого не висловлював, рішуче нічого не робив». А в деяких древніх текстах вживається частіше, ніж інші голосні букви.
У 1918 році Радянська влада теж помітила нібито марність цієї букви, збільшує текст і витрати на друк. Так з’явився Декрет «Про введення нової орфографії», і літера Ъ («єр») була виключена з алфавіту.
А функцію поділу складів у слові передали надстрочной комою (апостроф). Але, слава богу, в 1928 році уряд визнав використання апострофа в середині слова недоречним для російської граматики. Так, Ер став використовуватися лише для поділу перед Е, Е, Ю, Я, іншими словами, став зрозумілим нам Твердим знаком.
До речі, останнім часом ви можете зустріти спроби використання Ъ («єр») на вивісках (Трактиръ, Адмірал) і здається, що це покликане підкреслити надійність місця або установи, волаючи до сталого поданням: старе означає хороше.