Палеонтологи знайшли в Німеччині прекрасно збережені рештки давньої миші, в яких закарбувалися не тільки кістки давно зниклого гризуна, але і пігментні молекули з його рудої шерсті. Значення цієї знахідки для науки було розкрито в журналі Nature Communications.

Миша виду Apodemus Atavus, Gregory Stewart/SLAC National Accelerator Laboratory
«У нас вже були дані, які вказували на присутність червоних пігментів у скам’янілостях, однак ми не могли довести цього, бо нам просто не з чим їх порівнювати. Нам довелося витратити багато років на аналіз сучасних тканин тварин для того, щоб інтерпретувати ці знахідки і довести, що ми дійсно можемо знаходити їх», — заявив Рой Вогелиус (Roy Wogelius) з Манчестерського університету (Великобританія). За останні роки палеонтологи знайшли безліч свідчень того, що останки пігментних клітин і молекул, що містилися в пір’ї, вовни та інших покривних тканинах стародавніх тварин, можуть зберігатися при скам’яніння. Вперше подібні клітини — меланосоми — були знайдені в відбитки пір’я давніх птахів і динозаврів, і сьогодні ми знаємо про реальний забарвленні археоптериксов і їх більш «просунутих» нащадків. Не всі вчені погодилися з тим, що ці останки дійсно містять сліди забарвлення їх власників. Скептики відразу ж заявляли, спираючись на видиму відсутність подібних структур в останках ссавців, що ті насправді являли собою не пігментні клітини, а останки різних бактерій. На користь цього говорили побічно і експерименти щодо «прискореного окаменению» меланосом — вони руйнувалися і деформувалися при високих температурах і тиску. До того ж, як зазначає Вогелиус, вченим не вдавалося знайти відбитків тел древніх істот, що містили в собі феомеланін, головний компонент бурою або рудого забарвлення. Лише три роки тому вчені змогли довести, використовуючи скам’янілі останки каракатиць, що хімічні сліди еумеланіна, чорного пігменту, зберігаються в скам’янілостях навіть при повному руйнуванні пігментних тілець. До того ж, вони з’ясували, як можна відрізнити «справжні» меланосоми від різних відбитків мікробів. Керуючись цією ідеєю, британські палеонтологи і геохіміки перевірили, можна знайти подібним чином сліди еумеланіна. Для цього вони відібрали кілька скам’янілостей, що належали мишам виду Apodemus atavus, які жили на території сучасної Німеччини приблизно 3 мільйони років тому, і проаналізували їх хімічний склад. Вчені вибрали цих тварин не випадково — сьогодні на Землі існує відразу два виду їх близьких родичів, Apodemus sylvaticus і Apodemus flavicollis, чия шерсть має характерно рудувато-жовтим кольором. Вивчивши структуру і склад їх меланосом, Вогелиус і його команда спробували знайти їх сліди в скам’янілості. Для цього вчені висвітлили її за допомогою прискорювача частинок DLS і спробували знайти в її спектрі темні і світлі лінії, характерні для цинку, сірки і фосфору, присутніх в феомеланине. Ця затія завершилася повним успіхом — рудий пігмент дійсно зберігся у всіх скам’янілостях, що дозволило вченим відновити зовнішність стародавнього гризуна. Він виявився схожий на своїх далеких нащадків — його спина була пофарбована в світло-рудий колір, а черево було вкрите світлої білою шерстю. До того ж, вчені змогли відкрити меланосоми, що містили в собі рудий пігмент, і довести, що вони дійсно зберігаються в скам’янілостях. «Ми сподіваємося, що це відкриття дозволить нам більш впевнено реконструювати вигляд древніх вимерлих тварин, не побоюючись помилок. Це, в свою чергу, збагатить наші уявлення про їх еволюції», — підсумовує Вогелиус.